保羅, 名掃羅,出生於羅馬基利家省的大數城(位於今日土耳其境內)。然而,正如他自己一再強調,他是血統純正、如假包換的猶太人,屬便雅憫支派,是「希伯來人所生的希伯來人」(腓立比書 3:5)。年輕時,他在耶路撒冷上學,受教於當時最有聲望的拉比迦瑪列一世門下。

 

信主前,羅已經是個真誠、熱心的法利賽人,他熟悉聖經,篤信猶太教,而且貫切遵行猶太教的律法。也因為出於對神的忠誠,他相信耶穌宣稱是彌賽亞、是神的兒子,便是對神的褻瀆,所以他毫不留情地迫害基督徒,追捕那些「褻瀆神」的人,這在他而言可說是無可厚非的。

 

直到在前往大馬士革拿基督徒的路上遇見主,他對耶穌基督的看法才起了根本性的變化。那時,有一道強光從天上射下來,四面照著他,他就仆倒在地,並且有主的聲音親自向他說話(使徒行傳 9:1-9)。也許他當時很難受,因為他發現原來耶穌不是被處死了的滋事者,而是復活了的主。這是保羅人生的轉捩點,從此他不單認定主耶穌基督為救主,更將為神所發的熱心,轉移投向傳福音的工作上。

 

保羅歸信主後,先後在阿拉伯、大馬士革和耶路撒冷有過不同長短的逗留,又放膽傳講耶穌,後來經該撒利亞返回故鄉大數,並在那裡潛修學道。數年後,巴拿巴招募他到敍利亞安提阿,協助牧養當地的教會,展開了他公開事奉的生涯。

 

羅馬帝國時期的以弗所

在安提阿教會事奉的時候,聖靈差派巴拿巴和保羅出去,開始了被稱為保羅的第一次宣教旅程(約主後 47-49 年),他們到過亞西亞省的好幾個地方,將福音帶到所經過的羅馬帝國之地(使徒行傳 13-14 章)。第二次宣教旅程歷時三年(約主後 50-53 年),這次保羅與西拉和提摩太同行,旅程中保羅見異象往馬其頓去,首次把福音傳入歐洲,並建立了腓立比、庇哩亞、帖撒羅尼迦、哥林多等地的教會。而保羅的第三次宣教旅程(約主後 52-57 年),則以長居以弗所為重心,期間再次穿越馬其頓,旅程最後以耶路撒冷作為終點(使徒行傳 18-21 章)。綜合以上旅程,保羅曾到過塞浦路斯、小亞細亞、希臘半島等地傳揚福音。

 

根據梁家麟在所著《基督教會使略》的看法,說保羅有三次宣教旅程,其實有值得相榷的餘地。其中梁氏指出保羅乃巡迴佈道者,一邊以製造帳棚為業,一邊做傳道的工作,四海為家,不停往返各地,傳揚福音,建立教會,訓練門徒,牧養教會,他沒有周密的行程或事奉計畫,去留不定,也沒有固定的所謂母會,所以很難說從哪兒起到哪兒為止是他的一次宣教旅程。再者,使徒行傳所記載的,並未盡及保羅畢生所有到過的地方,故單憑使徒行傳而算出他曾有三次宣教之旅,不是很穩妥的說法;保羅可能曾經有過更多的宣教旅程。

 

保羅抵達耶路撒冷之後,因為有人誣告他把一個外邦人帶進了只許猶太人進入的聖殿院落,很快就被捕了,然後在凱撒利亞馬利提馬被禁閉了兩年。之後他提出要上告凱撒,被用船送到羅馬等候凱撒尼祿的發落。由於擁有羅馬公民身分,保羅被押解到羅馬城中軟禁在家時,頗受優遇,可以在家中寫信、會客。後是否出獄,學者們見解不一。

 

照傳統的說法,保羅約於主後 62 年從羅馬被釋放。有學者提出保羅在獲釋後作了第四次宣教之旅,而且可能去了西班牙,然後返回愛琴海一帶。 不論這推測是否屬實,保羅最後還是被捕,囚禁於羅馬,並據說在「變成瘋子的凱撒尼祿所發動的逼迫中,於羅馬城外俄斯替亞道 (Ostian Way)遭斬首處死根據一些可信性不肯定的記載,保羅大概死於主後 67 年,與彼得殉道的時間相約。

 

在傳福音的年月中,保羅經歷了疲乏、痛苦、饑渴、寒冷、赤身露體、毆打、監禁、石擊、船壞、海陸的危險,然而他從沒想過放棄。一邊傳福音一邊建立教會,也經常與信徒保持聯繫他寫過十三封書信,教導和堅固各地教會的信徒。保羅雖然不是第一位向外邦人傳福音的使徒,但他參與事奉一段時間後,漸漸將焦點集中在外邦人的福音工作上,所以保羅又被稱為「外邦人的使徒」。